¿Qué son las escalas de Richter y Mercalli?

Agencia Uno

Diariamente, nos enfrentamos a noticias de temblores y terremotos en todo el mundo.

En promedio, se producen unos 40 movimientos telúricos al dia, número que puede aumentar tras la ocurrencia de un terremoto, como los de Chile del 2010 (magnitud 8,8) y el de Japón en 2011 (8,9).

Pero poco entendemos el significado de los elementos de medición de un sismo: las escalas de Mercalli y Richter. Acá te explicamos.

Escala de Richter

Desarrollada por los investigadores Charles Francis Richter y Beno Gutemberg, busca medir la magnitud local y de momento de un movimiento telúrico.

Se distingue entre temblores de magnitud local (ML, entre 2,0 y 6,9) y magnitud de momento (Mw, sobre 7,0).

Magnitud Descripción Efectos Frecuencia
Menos de 2,0 Micro No son perceptibles 8.000 al día
2,0 – 2,9 Menor No son perceptibles 1.000 al día
3,0 – 3,9 Menor Poco perceptibles pero sin daños 49.000 al año
4,0 – 4,9 Ligero Movimiento de objetos, con poco daño perceptible 6,200 al año
5,0 – 5,9 Moderado Causa daños en edificaciones débiles. 800 al año
6,0 – 6,9 Fuerte Daños en edificaciones a unos 160 kilómetros a la redonda del epicentro, desprendimiento de revestimientos 120 al año
7,0 – 7,9 Mayor Puede causar daños en zonas a varios kilómetros a la redonda, daños en carreteras 18 al año
8,0 – 8,9 Gran Graves daños a varios kilómetros a la redonde del epicentro, devastación en el epicentro. De 1 a 3 por año
9,0 – 9,9 Gran Devastación total a varios kilómetros a la redonda De 1 a 2 cada 20 años
10,0 – más Épico Devastación total No hay registros de un movimiento de tal magnitud

Escala de Mercalli

Fue desarrollada en primera instancia por Michele Stefano Conte de Rossi y François-Alphonse Forel, y se llamó “escala de Rossi-Forel”. El físico italiano Guiseppe Mercalli fue quien la revisó, de ahí su nombre.

Inicialmente tuvo sólo diez grados. En 1902 fue ampliada por el también italiano Adolfo Cancani y terminó siendo mejorada por Carles Richter. A lo largo de la historia ha tenido una serie de perfecionamientos, por lo que se conoce hoy como “escala de Mercalli modificada (MM)”.

Esta medición se realiza en base a las consecuencias empíricamente observadas de un sismo o terremoto.

Grado Percepción Descripción
I Muy débil Imperceptible para la mayoría excepto en condiciones favorables.
II Débil Perceptible sólo por algunas personas en reposo, particularmente,aquellas que se encuentran ubicadas en los pisos superiores de los,edificios. Los objetos colgantes suelen oscilar.
III Leve Perceptible por algunas personas dentro de los edificios, especialmente,en pisos altos. Muchos no lo perciben como un terremoto. Los automóviles,detenidos se mueven ligeramente. Sensación semejante al paso de un,camión pequeño.
IV Moderada Perceptible por la mayoría de personas dentro de los edificios, por,pocas personas en el exterior durante el día. Durante la noche algunas,personas pueden despertarse. Perturbación en cerámica, puertas y,ventanas. Las paredes suelen hacer ruido. Los automóviles detenidos se,mueven con más energía. Sensación semejante al paso de un camión grande.
V Mediana Sacudida sentida casi por todo el país o zona y algunas piezas de, o cristales de ventanas se rompen; pocos casos de agrietamiento de aplanados; caen objetos inestables. Se observan perturbaciones en los árboles, postes y otros objetos altos. Se detienen los relojes de péndulo.
VI Fuerte Sacudida sentida por todo el país o zona. Algunos muebles pesados cambian de sitio y provoca daños leves, en especial en viviendas de material ligero.
VII Muy fuerte Ponerse de pie es difícil. Muebles dañados. Daños insignificantes en estructuras de buen diseño y construcción. Daños leves a moderados en estructuras ordinarias bien construidas. Daños considerables en estructuras pobremente construidas. Mampostería dañada. Perceptible por personas en vehículos en movimiento.
VIII Destructivo Daños leves en estructuras especializadas. Daños considerables en estructuras ordinarias bien construidas, posibles derrumbes. Daño severo,en estructuras pobremente construidas. Mampostería seriamente dañada o destruida. Muebles completamente sacados de lugar.
IX Muy destructivo Pánico generalizado. Daños considerables en estructuras especializadas, paredes fuera de plomo. Grandes daños en importantes edificios, con,derrumbes parciales. Edificios desplazados fuera de las bases.
X Desastroso Algunas estructuras de madera bien construidas quedan destruidas. La mayoría de las estructuras de mampostería y el marco destruido con sus bases. Vías ferroviarias dobladas
XI Muy desastroso Pocas estructuras de mampostería, si las hubiera, permanecen en pie. Puentes destruidos. Vías ferroviarias curvadas en gran medida.
XII Catastrófico Destrucción total con pocos supervivientes. Los objetos saltan al aire. Los niveles y perspectivas quedan distorsionados. Imposibilidad de mantenerse en pie.

El terremoto que ha tenido la más alta medición, en las dos escalas, ha sido el de Valdivia, de 1960, que llegó a una magnitud Richter de 9,5 y a intensidad grado XII en la escala de Mercalli.